เมื่อซาอุฯ รุกคืบในโลกกีฬา

เมื่อซาอุฯ รุกคืบในโลกกีฬา

 

เรียกว่าเป็นการเดินหน้าอย่างเต็มสูบสำหรับซาอุดีอาระเบียกับบทบาททั้งเบื้องหน้าและเบื้องหลังในวงการกีฬาโลกในยุคปัจจุบัน ผ่านการสนับสนุนด้านการเงินในรูปแบบต่างๆ

สอดคล้องกับนโยบายปฏิรูปประเทศในด้านต่างๆ เพื่อปรับภาพลักษณ์และสร้างบทบาทผู้นำในภูมิภาค รวมถึงเข้ากับนโยบายลดการพึ่งพารายได้จากการค้าน้ำมัน หันมาพึ่งพาธุรกิจด้านอื่นมากขึ้น

พับลิก อินเวสต์เมนต์ ฟันด์ (PIF) กองทุนที่รัฐบาลซาอุฯ เป็นเจ้าของ เป็นผู้สนับสนุนหลักและถือหุ้น 93 เปอร์เซ็นต์ ของการแข่งขัน LIV Golf (ลิฟ กอล์ฟ) ทัวร์กอล์ฟอาชีพเกิดใหม่ที่กลายเป็นคู่แข่งสำคัญของพีจีเอทัวร์ และดีพี เวิลด์ ทัวร์ (ยูโรเปี้ยนทัวร์เดิม)

ลิฟ กอล์ฟ ก่อตั้งในปี 2021 และเริ่มต้นการแข่งขันแบบอินวิเตชั่นเมื่อปีที่แล้ว โดยได้ เกร็ก นอร์แมน อดีตโปรกอล์ฟมือ 1 ของโลกชาวออสเตรเลีย มานั่งเก้าอี้ซีอีโอ

เหตุที่ทำให้วงการกอล์ฟเสียงแตกเพราะลิฟ กอล์ฟ มีจุดเด่นเรื่องเงินรางวัลมหาศาล ประเภททีมชิงเงินรางวัลรวม 5 ล้านดอลลาร์สหรัฐ (165 ล้านบาท) ประเภทบุคคลชิงเงินรางวัลรวม 20 ล้านดอลลาร์สหรัฐ (660 ล้านบาท) ต่อทัวร์นาเมนต์ ซึ่งเป็นมูลค่ามหาศาลที่แม้แต่พีจีเอทัวร์ซึ่งค่าตอบแทนสูงแล้วยังสู้ไม่ไหว

เนื่องจากปีแรกเป็นการแข่งแบบอินวิเตชั่นหรือเชิญเข้าร่วม ลิฟ กอล์ฟ จึงดึงดูดโปรดังๆ เข้าร่วมด้วยการให้ค่าปรากฏตัวเป็นตัวเลขหลายล้านดอลลาร์สหรัฐ ขึ้นอยู่กับชื่อเสียงและฝีมือ

โดยลือกันว่า ไทเกอร์ วู้ดส์ โปรดังชาวอเมริกัน ได้รับการติดต่อทาบทามเข้าแข่งขันแลกกับค่าตอบแทนถึง 700-800 ล้านดอลลาร์สหรัฐ (23,100-26,400 ล้านบาท) แต่ได้รับการปฏิเสธ

 

ทั้งพีจีเอทัวร์และดีพี เวิลด์ ทัวร์ รวมถึงนักกอล์ฟส่วนหนึ่งต่างไม่พอใจเพราะเกรงว่าทัวร์หลักปัจจุบันจะโดนลดทอนความสำคัญจากทั้งสปอนเซอร์และแฟนๆ

ขณะที่นักกอล์ฟที่ย้ายไปเข้าร่วมลิฟ กอล์ฟ อาทิ ฟิล มิกเคลสัน, เซร์คิโอ การ์เซีย, ลี เวสต์วู้ด ฯลฯ ก็มองว่าเป็นอิสระของตัวเองที่จะเข้าแข่งขัน และเพื่อเป็นการตอบโต้ผู้บริหารทัวร์ที่มักปรับโปรแกรมแข่งหรือกฎต่างๆ ตามใจตัวเองโดยไม่คำนึงถึงนักกอล์ฟ

สุดท้ายมีนักกอล์ฟจำนวนหนึ่งที่สละสมาชิกภาพในทัวร์ของตัวเองเพื่อเข้าร่วมลิฟ กอล์ฟ เต็มตัว หลีกเลี่ยงปัญหาการทำผิดกฎ และกลายเป็นข้อถกเถียงขึ้นมาอีกเรื่องการแข่งขันกอล์ฟประเพณีอเมริกากับยุโรปอย่าง ไรเดอร์คัพ ซึ่งจะแข่งขันกันที่อิตาลีปลายเดือนกันยายนนี้

ที่เป็นประเด็นเพราะหลังศึกเมเจอร์ 2 รายการแรกผ่านพ้นไป บรู๊กส์ เค็ปก้า โปรอเมริกันสมาชิกลิฟ กอล์ฟ คว้ารองแชมป์ “มาสเตอร์ส” ต่อด้วยคว้าแชมป์ “พีจีเอ แชมเปี้ยนชิพ” มีคะแนนสะสมเป็นอันดับ 2 ของทีมสหรัฐ ทั้งที่ลงแข่งเพียง 2 รายการ ทำให้โปรกอล์ฟดังๆ ยอมรับว่า ถึงแนวคิดจะไม่ตรงกัน แต่เค็ปก้าคู่ควรที่จะติดทีมร่วมแข่งขันไรเดอร์คัพอย่างไม่มีข้อกังขา

ล่าสุด สดๆ ร้อนๆ พีจีเอทัวร์กับดีพี เวิลด์ ทัวร์ ต้องหาทางออกด้วยการประกาศรวมกับลิฟ กอล์ฟ และแชร์ผลประโยชน์ร่วมกัน ชนิดช็อกวงการ แต่ก็ถือเป็นชัยชนะก้าวสำคัญของฝั่งลิฟ กอล์ฟ คงไม่ผิดนัก

 

นอกเหนือจากโมเมนตัมในวงการกอล์ฟแล้ว กีฬาฟุตบอลก็เป็นอีกหนึ่งกีฬาสำคัญที่ซาอุดีอาระเบียกำลังอยู่ในช่วง “ขาขึ้น” เช่นกัน

เมื่อเดือนตุลาคมปี 2021 PIF เข้าไปซื้อหุ้น 80 เปอร์เซ็นต์ของสโมสร นิวคาสเซิล ในพรีเมียร์ลีก อังกฤษ และมาฤดูกาลนี้ก็ประสบความสำเร็จอย่างยอดเยี่ยม จบอันดับ 4 ของตาราง ได้ไปเล่นถ้วยยูฟ่า แชมเปี้ยนส์ลีก ฤดูกาลหน้า

ขณะที่ลีกฟุตบอลในประเทศของซาอุดีอาระเบียเองก็กำลังมีความเปลี่ยนแปลงเช่นกันเมื่อ PIF เตรียมเข้าไปถือหุ้น 75 เปอร์เซ็นต์ ของทีม อัล อิตติฮัด, อัล อาห์ลี, อัล นาสเซอร์ และ อัล ฮิลาล

ต้นปีนี้ ลีกซาอุฯ เรียกเสียงฮือฮาเมื่ออัล นาสเซอร์ ดึงแข้งซุป’ตาร์อย่าง คริสเตียโน่ โรนัลโด้ ไปร่วมทีม

มารอบนี้ อัล อิตติฮัด มีข่าวว่าปิดดีลคว้าตัว คาริม เบนเซม่า ดาวยิงรีล มาดริด ได้ ขณะที่อัล ฮิลาล ก็ตามจีบ ลิโอเนล เมสซี่ แข้งเทพชาวอาร์เจนไตน์ที่เพิ่งหมดสัญญากับปารีส แซงต์แชร์แมง อย่างหนัก

โรนัลโด้ถึงกับออกมาให้สัมภาษณ์เองว่าลีกซาอุฯ มีศักยภาพที่จะยกระดับขึ้นเป็นลีกลูกหนังระดับท็อป 5 ของโลกในอีก 5 ปีข้างหน้า ถ้ามีการพัฒนาอย่างต่อเนื่อง รวมถึงดึงดูดนักเตะดังๆ ทั้งหน้าเก่าหน้าใหม่มาค้าแข้งได้

การเสริมทัพอย่างดุดันโดยใช้ค่าตอบแทนมหาศาลเป็นข้อแลกเปลี่ยน อาจดูเป็นการลงทุนที่บ้าระห่ำสักหน่อย แต่ที่สุดแล้วถ้าผลลัพธ์ออกมาสมกับที่ตั้งใจ ก็ถือว่า “คุ้มค่า” เพียงแต่คงต้องใช้เวลารอดูนานๆ สักหน่อยเท่านั้น •

 

Technical Time-Out | SearchSri